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Nanociencia vs. Astronomía y Micro vs. Macro

Sería de agradecer que los economistas no se abandonaran a una profesión vulgar y recuperaran un espíritu realmente creativo y abundante en diversidad y no abandonado al seguidismo premiado con buenas posiciones en los rankings que a su vez generan un mayor seguidismo.

Ondas gravitacionalesLa noticia de la observación de ondas gravitacionales correspondientes al choque y unión de dos agujeros negros ha ocupado los periódicos con explicaciones poco claras, al menos para legos, y con dos ideas centrales: a partir de ahora la exploración del espacio, Astrononmía, se hará más fácil y Einstein tenía razón. Y esto en medio de noticias casi diarias sobre las muchísimas posibilidades de la Nanociencia y la Nanotecnología. Me pregunto si hay o podría haber alguna conexión entre una rama y otra en el campo, por ejemplo, de la Física. Y, claro, también quiero preguntarme si de existir, podría enseñarnos algo sobre la verdadera conexión entre la Microeconomía y la Macroeconomía.

Un anuncio revelador

mitEmpecemos por un anuncio del descubrimiento que no explica seriamente de lo que se trata, pero que refleja varios aspectos de lo que quiero escribir hoy. Esto que sigue es lo que ha dicho el Presidente del MIT, una institución universitaria que ésta ligada a LIGO (Laser Interferometer Gravitational-W)) refiriéndose a un profesor de la casa que ha sido el Alma de LIGO, es decir de este inmenso grupo de trabajo.

Su anuncio a los miembros del MIT (que me llega a través de un colega cuya hija se doctora en el MIT) es previo al anuncio oficial y tiene dos partes bien separadas. En la primera parte trata de hacernos entender no solo la naturaleza del descubrimiento, sino sobre todo lo curiosa que es la ciencia y el extraño empeño de los científicos por descubrir la verdad:

… with his theory of general relativity, Einstein correctly predicted the behavior of gravitational waves, space-time ripples that travel to us from places in the universe where gravity is immensely strong. Those rippling messages are imperceptibly faint; until now, they had defied direct observation. Because LIGO succeeded in detecting these faint messages – from two black holes that crashed together to form a still larger one – we have remarkable evidence that the system behaves exactly as Einstein foretold.

With even the most advanced telescopes that rely on light, we could not have seen this spectacular collision, because we expect black holes to emit no light at all. With LIGO’s instrumentation, however, we now have the “ears” to hear it. Equipped with this new sense, the LIGO team encountered and recorded a fundamental truth about nature that no one ever has before.

La segunda parte del anuncio me es especialmente interesante pues tiene más que ver con la ciencia y cómo se hace que con sus descubrimientos. Se refiere sobre todo a la terquedad de los científicos y a la belleza de lo que con eso se consigue así como a sus posibles aplicaciones:

(This is a) story (is) of human achievement. It begins with Einstein: an expansive human consciousness that could form a concept so far beyond the experimental capabilities of his day that inventing the tools to prove its validity took a hundred years.

That story extends to the scientific creativity and perseverance of Rai Weiss and his collaborators. Working for decades at the edge of what was technologically possible, against the odds Rai led a global collaboration to turn a brilliant thought experiment into a triumph of scientific discovery.

Important characters in that narrative include the dozens of outside scientists and NSF administrators who, also over decades, systematically assessed the merits of this ambitious project and determined the grand investment was worth it. The most recent chapter recounts the scrupulous care the LIGO team took in presenting these findings to the physics community. Through the sacred step-by-step process of careful analysis and peer-reviewed publication, they brought us the confidence to share this news – and they opened a frontier of exploration.

Y continúa:

At a place like MIT, where so many are engaged in solving real-world problems, we sometimes justify our nation’s investment in basic science by its practical byproducts. In this case, that appears nearly irrelevant.

What’s more, the LIGO team’s technological inventiveness and creative appropriation of tools from other fields produced instrumentation of unprecedented precision. As we know so well at MIT, human beings cannot resist the lure of a new tool. LIGO technology will surely be adapted and developed, «paying off» in ways no one can yet predict. It will be fun to see where this goes.

Pero hay una tercera parte que no es parte del anuncio del descubrimiento sino más bien de la despedida del Presidente que escribe el anuncio y que quiero destacar. En efecto, en tercer lugar:

The discovery we celebrate today embodies the paradox of fundamental science: that it is painstaking, rigorous and slow – and electrifying, revolutionary and catalytic. Without basic science, our best guess never gets any better, and «innovation» is tinkering around the edges. With the advance of basic science, society advances, too.

¿Un paralelismo con la Economía?

macroeconomiaY leído este anuncio previo al oficial quiero ahora volver mi atención a los posibles aprendizajes que el comentario del MIT nos puede proporcionar a la ratificación de mis propias convicciones. Esto que he llamado tercera parte me ratifica, en efecto, sobre la importancia de la ciencia básica y explica mi tristeza de que, en momentos de crisis económico-financieras, los fondos a ella dedicados escaseen. Sin ella es muy difícil que las innovaciones prácticas florezcan. Esto es importante para distribuir bien los fondos públicos y privados destinados a la ciencia. Dejo esto aquí pues mis ideas no han cambiado desde que me despaché a gusto en este post sobre científicos y dinero.

Pero, más allá de este comentario airado y desencantado del pasado, quisiera analizar ahora un poco por encima las posibles similitudes que se pueden dar entre estas ciencias duras y la Economía. La primera parte del escrito del Presidente del MIT tiene que ver con la comunidad de los científicos y administrativos muy bien representados por esas aproximadamente 1500 personas que trabajan en LIGO. ¿Qué tipo de comunidades son estas? ¿cuáles son los incentivos de cada una de ellas? Creo que merecería la pena detenerse en la desmitificación del científico, a menudo representado como un héroe del conocimiento, cuando quizás comparta con cualquier otro ser humano muchos de sus sesgos psicológicos.

La segunda parte me lleva más bien a la relación entre la Micro y la Macro aunque no sé muy bien cómo aplicar las diferencias detectadas entre la Nanociencia y la Micro o la Astronomía y la Macro.

Pensemos sobre la Macro como el intento de la Economía de acercarse a una noción similar a la del espacio (universo con su dimensión espacio-tiempo). En este sentido la Macro se parece a la Astronomía en el sentido que la Macro intenta explicar cómo los datos que definen una economía oscilan formando ciclos más o menos regulares. Y lo hace mejorando, en primer lugar, los instrumentos conceptuales básicos que cada vez enriquecen más el conocimiento del comportamiento de los individuos pasando de un entorno simple a uno en el que contamos con instituciones, incluyendo empresas, bienes públicos así como con las políticas creadas por esos individuos, incluyendo las de regulación. Esta escena microeconómica crece y se enriquece cada vez más en un sentido determinado debido a la proliferación de datos que permiten aclarar comportamientos antes tomados como dados, algo parecido a las mejoras nanotecnológicas que nos permiten mejorar nuestra percepción del objeto de estudio. Pero hay otro sentido en el que no sabemos muy bien cómo estos nuevos datos y los cambios comportamentales correspondientes se integran en nuestra visión del comportamiento agregado. No hemos mejorado mucho en este punto desde que ejemplificamos un día cómo la agregación puede disturbar nuestra visión macroeconómica.

Pero no puedo ir mucho más lejos en la analogía que persigo. Sí que podría pero me metería en la discusión entre la Macro de Equilibrio y la de Desequilibrio sobre la que no he dejado de escribir con ocasión de homenajes o aniversarios pues la considero fundamental, pero que ahora me llevaría demasiado lejos. Pero desde luego tengo varias dudas más sobre la analogía que he tratado de explotar a raíz del descubrimiento de las ondas gravitacionales. Todas ellas basadas naturalmente en que el esfuerzo investigador se complica en Economía porque los observadores forman parte de lo observado cosa que no parece ser cierta en la Astronomía y que es el origen de todos los males de la Economía.

Ideas finales

microeconomiaAun así sería de agradecer que los economistas no se abandonaran a una profesión vulgar y recuperaran un espíritu realmente creativo y abundante en diversidad y no abandonado al seguidismo premiado con buenas posiciones en los rankings que a su vez generan un mayor seguidismo.

Termino con dos cosillas. Mi premio a la diversidad (noción esta a la que se refiere el Presidente del MIT) se originó como una manera de llamar la atención sobre ese peligro del seguidismo pero no creo que pueda ser recompensado un día con un descubrimiento justamente por la influencia entre los observadores y lo observado en Economía. Y para terminar llamaré la atención sobre la deriva de esa Microeconomía que debiera, como en el caso de la Nanociencia, estar perfilando instrumentos para entender las oscilaciones y ciclos, pero que se concentra cada vez más en la labor rutinaria de recoger encuestas y analizarlas estadísticamente para trata de entender aspectos muy puntuales de los componentes de la Micro sin teoría subyacente ni aplicaciones posteriores.

«Nanociencia vs. Astronomía y Micro vs. Macro» recibió 1 desde que se publicó el miércoles 17 de febrero de 2016 . Si te ha gustado este post quizá te gusten otros posts escritos por Juan Urrutia.

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