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El Principio de Correspondencia. En memoria de Samuelson

Ayer murió Paul A. Samuelson. Los periódicos dedicarán amplios espacios a glosar su figura. Yo lo voy a hacer indirectamente tratando de decir algo serio sobre la fortaleza de los cimientos de la macroeconomía actual a apartir e algunas ideas suyas casi olvidadas que me vuelven a la mente cuando recuerdo la última vez que le ví y escuché.En el año 1977 tuve el placer de asistir al reconocimiento explícito de la labor de Armen Alchian en UCLA. Esta Universidad montó unas jornadas sobre su obra con la asistencia entre otros de Stigler, Coase, Arrow y Samuelson. Atesoro el recuerdo de una discusión entre Arrow y Samuelson sobre la naturaleza profunda de la Teoría Económica.

¿Está esta Teoría Económica basada fundamentelmente en el principio de maximización, sea esa maximización individual o social, como querría Samuelson o más bien, como defendía ardorosamente Arrow, lo estaría en los movimientos homeostáticos propios del camino hacia el equilibrio a través de reacciones a las desviaciones entre demanda y oferta? ¿Sería pues la Economía una ciencia de la acción o más bien una primera incursión en la teoría de sistemas? Desarrollos formales posteriores (que no voy a mencionar aquí) nos han hecho ver, por un lado, que la Economía es ambas cosas a la vez y que, por otro lado, ni la una ni la otra tienen ningun contenido empírico. Es decir, ni el principio de maximización ni el que llamaríamos el principio de la estabilidad del equilibrio prohiben nada en la realidad de manera que, tuviera razón quien la tuviera nada de la realidad observada nos permitirá zanjar la cuestión.

Esta introducción puede resultar un si es no es etérea pero, como ahora veremos, no es arbitraria y sí apropiada a la discusión actual sobre el estado de la macreoconomía. Para que haya avances en este campo es necesario, sin embargo, que las teorías tengan contenido empírico corroborado y que entendamos bien el porqué de las respuestas que los modelos ofrecen a nuestras preguntas o de la ausencia de ellas.

Bien, el contenido empírico de la Teoría Economica está en lo que se llamaban y se llaman cuestiones de estática comparada. Pongamos un ejemplo que además está de actualidad y subraya que la misión principal de la macroeconomía consiste, como diría y practicaba Samuelson, en asesorar al Gobierno: ¿qué pasaría si el Gobierno decide subir el tipo del IVA? Los posibles efectos dependen de tantos factores ( a los que hay que atender no solo en su impacto inmediato sino tabién en los secundarios que acontecen en subsiguientes rondas) y de tantos detalles que operan en cada uno de los innumerables mercados, que la respuesta se hace generalmente imposible a falta de algún maquillaje teórico. Lo sensato y rutinario es simplificar el modelo mediante la agregación de individuos, de mercancías y de activos financieros y empresas renunciando así a cierta información detallada, pero simplificación que quizá permita una respuesta no ambigua. Esa respuesta no es fácil de obtener pero podemos intentarlo de la siguiente forma. Tomamos las condiciones de ese equilibrio que enfatizaba Arrow y que incluye también las condiciones de maximización que subrayaba Samuelson y analizamos cómo éstas cambian cuando cambia, siguiendo nuestro ejemplo, el tipo del IVA. Comparando un conjunto de condiciones con el otro aprendemos el efecto del cambio paramétrico presumido: el cambio en el tipo de IVA en nuestro ejemplo.

Pero esto es más facil de decir que de hacer pues la comparación que perseguimos dependerá generalmente de parámetros que desconocemos tanto cuantitativa como cualitativamente. Continuando con nuestro ejemplo podría decir, entre otras cosas, que el efecto del cambio postulado sobre, por ejemplo, la recaudación por IVA, dependerá de la elasticidad de la demanda de la única mercancía intercambiada por parte del único agente presente en el modelo previamente agregado.

Aquí es donde entra Samuelson y su Principio de Correspondencia enunciado en sus Foundations of Economic Analysis. Según este principio, importado de la física, la estática y la dinámica de un sistema económico tiene que corresponderse, de manera que podemos hacer uso de las condiciones de estabilidad, que son necesarias para que converja la trayectoria dinámica, para condicionar o determinar el signo de algún parametro que, de esa forma, nos permita a contestar sin ambigüedad a nuestra pregunata. Quizá de esta manera podríamos decir, continuando con nuestro ejemplo hipotético y de manera contraintuitiva, que la recaudación despues de una subida del tipo de IVA va a disminuir por ese concepto en contra de lo que queríamos debido a que ouede ocurrir que para que el sistema económico sa dinámicamente estable, la elasticiad de la demanada agregada con respecto al tipo de IVA deba ser negativa y de tal calibre que el valor de las transacciones sobre las que gira ese impuesto indirecto puede disminuir, haciendo así descender la recaudación.

Vemos pues cómo los resultados de la estática comparada, que son los que tienen contenido empírico, el Principio de Correspondencia, que no deja de ser un supuesto (y no necesariamente adecuado a un modelo económico aunque lo sea para un modelo físico) y la llamada Economía Cualitativa, cuyas ideas también estaban en las Foundations, y es capaz de suministranos al menos el signo de la respuesta a la cuestión que nos preguntamos, están intimamente relacionados.

Ahora bien, si queremos ir más allá, tenemos que encontrar la manera de computar el modelo para que la respuesta no sea solo cualitativa sino, además, cuantitativa. Para ello hay que, más allá de practicar la agregación “adecuada”, dar valores concretos, y no solo signos, a aquellos parámetros que sea relevantes para el problema de que se trate en cada caso. Esto se puede hacer calibrando el modelo de forma tal que los valores de esos parámetros calibrados generen, en el modelo, unos valores que den cuenta, de la forma más perfecta posible, de las series temporales conocidas y observadas en la realidad.

Lo que me interesa destacar es que ni la Economía Cualitativa, basada en la presunta correccion del Principio de Correspondencia, ni la que llamaríamos macroeconomía de equilibrio general computable o Economía Cuantitativa para entendernos, basada en la presunta corrección del modelo cuyos parámetros se calibran (una especie de Principio de Coherencia parecido al de Correspondencia), dicen nada sobre si hemos agregado bien los bienes , los agentes o los activos, es decir dobre si el modelo es adecuado o no para dar con la respuesta a la pregunta que le hemos formulado. El economista dará su consejo (sobre si subir el IVA o no hacerlo) sin saber si lo está recomendando sobre la base de un modelo del sistema correcto o incorrecto. Solo sabrá que al menos su consejo es coherente con el hecho de que ese modelo es presumiblemente estable o presumiblemente acorde con los datos ya observados.

Se impone una consecuencia. Si la descripción del quehacer económico que he realizado es aceptable, aprendemos dos cosas. La primera que la macroeconomía cuantitativa de hoy en día y la cualitativa de antaño dependen de unos principios cuya naturaleza ya estaba en Samuelson. La segunda que hoy en día las recomendaciones de política económica que los macroeconomistas susurran al oído del soberano, no penden ni siquiera de un hilo, están elevadas en el aire flotando libremente y sin cimientos. No son más que fábulas como diría Rubistein refiriéndose a cualquier modelo económico. Quizá samuelso desde el cielo de loe economistas respondería: ¡nada menos que fábulas!

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