Neurociencia

en Artículos

LXIX: Burbujas científicas

NeurocienciaDesde hace no menos de un lustro le doy vueltas a una perversión que creo detectar en el trabajo científico y trato de explorar sus causas. La perversión radica en la ausencia del par diversidad/rebeldía que, excluído por razones variadas, impone una monotonía y falta de novedades que no pronostica nada bueno. Las razones o causas de este agotamiento o de esta perversión podrían ser variadas. Ya he comentado, en el contexto de la elaboración de la Economía, lo que llamamos la dependencia del recorrido propia de sistemas complejos tanto en el mundo de la Macro como en el de la Micro, una dependencia que resulta especialmente decepcionante cuando está en juego una crisis peligrosa como la que se inició hace ya más de un lustro.

Pero no es esa la única posible razón para un desarrollo científico poco prometedor. En un momento u otro me he referido al uso de rankings curriculares bien definidos como la causa no deseada de una deriva científica poco esperanzadora o a los incentivos perversos que se introducen en el mundo de la financiación para la investigación al basarse en las publicaciones mejor colocadas de acuerdo con el número de citas o, en el mundo de la promoción académica, al tener en cuenta de manera diferenciada el lugar de publicación en lugar del contenido.

Siempre he tenido la sensación de caminante solitario aunque nunca he pretendido investigar sobre la existencia de compañeros de viaje. Y ahora me entero que ideas como aquellas mías relativas a la Economía empiezan a alumbrarse en relación a áreas de conocimiento correspondientes a ciencias duras. «Research funding has become prone to bubble formation», una pequeña pieza en Internet, escrita el 22 de noviembre y que me llega a través de D.T. me alerta sobre el trabajo, «Science Bubbles», de V.F.Hendricks y D.B. Pedersen de la universidad de Copenhagen publicado recientemente en «Philosophy and Technology» y en el cual se trazan los caminos que pueden resultar en Burbujas Científicas.

El nombre está bien elegido porque el nombre común de burbujas se usa en Economía y especialmente en teoría Financiera. Y, en efecto:

In finance, the first condition for a bubble occurs when too much liquidity is concentrated on too few assets. The second is the presence of speculators. In science, similarly, if too much research funding is focused on too few research topics, and all researchers speculate in the same fashionable scientific templates to attract funding, a potential science bubble may be forming

dice el profesor Hendricks. Y en el artículo citado junto con Pedersen tratan de ilustrar esta idea en el campo de la muy prometedora Neurociencia. Esta disciplina parece prometer verdaderos avances en casi todos los campos relacionados con la psicología y, por lo tanto, con todos los problemas que envuelven el comportamiento humano. Dos fenómenos bien conocidos parecería explicar por qué la neurociencia atrae últimamente una proporción inusitada de financiación para la investigación. Por un lado tenemos un problema informacional consistente en que nadie en particular parece creer en los éxitos prometidos. Cada investigador piensa que seguramente los otros tienen informaciones de las que él carece y que sí serían suficientes como para perseguir esos caminos que se dicen prometedores. En segundo lugar, en esas condiciones podemos esperar un llamado «lemming effect» consistente en que los científicos y sus financiadores son como esos roedores que acaban todos suicidándose por no alejarse del grupo. Y el resultado final puede ser muy negativo:

When researchers choose to ignore their private information and instead mimick the actions of researchers before them, they initialise a so-called lemming effect in which everybody publishes in the same journals and applies for funding for the same type of projects. Such a scientific bubble will eventually bust when the programmes’ scientific explanations are put to the test, but the problem is that they may already have drained the research system from resources. And then the system will be faced with an investor confidence crisis.

Termino diciendo que, aunque suene muy poco progresista, la ausencia de una financiación generosa puede tener sus ventajas pues evitará la formación de burbujas y la eventual explosión que puede llevar a un cierre total de las fuentes de financiación. Para enfrentarse a este peligro no hay más remedio que no dejarse llevar por las modas y organizar verdaderos grupos de investigadores que sepan de lo que hablan de primera mano y que ayuden a repartir la financiación basándose en el contenido de los trabajos y no en otros indicadores que pueden estar contaminados por los motivos insinuados en este post.